VRT: ‘Bobex marktplaats heeft expantieplannen’

Een ebay voor bedrijven, een online marktplaats, zo kan je het Vlaamse Bobex kort omschrijven. Na de Belgische site is er ondertussen ook een Nederlands, Luxemburgs, Frans, Brits, Duits en Zweeds platform. En het bedrijf kijkt nog verder: nu wil het de grote stap wagen naar China of de Verenigde Staten.

Bobex is opgericht in 2000 door Jean-Louis Van Marcke en zijn partner David Schnall. Het bedrijf begon bescheiden en slaagde er daardoor in de valkuilen van een te snelle groei en de internetcrisis te overleven. Nu, acht jaar later, telt het platform 40.000 Belgische gebruikers en draait het een jaaromzet van zo’n 24 miljoen euro.

Het principe van Bobex is eenvoudig: klanten en leveranciers een platform aanbieden waar de ene een offerte vraagt en de ander een voorstel doet. De koper krijgt gratis toegang tot de site. De verkoper of leverancier kan kiezen voor een jaarabonnement of een betaling per consultatie.

“Stel, je bent op zoek naar een drukker omdat je een catalogus wil uitbrengen”, vertelt Van Marcke. “Je gaat op de site van Bobex op zoek naar de juiste rubriek, je vult een vragenlijst in waarbij je onder meer aangeeft wat je precies zoekt (type papier bijvoorbeeld).”

“Wij zorgen ervoor dat na een kwaliteitscontrole van je aanvraag, de leveranciers van die specifieke dienst verwittigd worden zodanig dat ze op hun beurt online een offerte kunnen opstellen. Op een hele korte tijd kan je dus een hele reeks aanbiedingen bekijken, vergelijken en een beslissing nemen.”

Cruciaal in zulke transacties is natuurlijk het vertrouwen. “Wie zich bij ons inschrijft, moet een hele vragenlijst invullen en daarbij gegevens invoeren die effectief kunnen worden nagetrokken. Wat we trouwens ook doen.”

Minstens even belangrijk is het evaluatiesysteem. “Kopers en leveranciers geven elkaar punten en die evaluatie is zichtbaar voor alle gebruikers.” Verder kan je als potentiële klant ook de referenties van een bedrijf checken. “Het gaat dus niet enkel over een goede prijs bedingen, maar ook kunnen achterhalen wat de reputatie, de ervaring van een leverancier is.”

Het komt dan ook vaak voor dat de betrokken partijen elkaar ontmoeten vooraleer er een bestelling geplaatst wordt. “Soms ontmoeten ze elkaar in levende lijve, soms spreken ze af via telefoon.” De meeste deelnemers wonen dan ook in dezelfde regio, hetzelfde land. “Wij richten ons vooral op de KMO-markt. Die bedrijven hebben vaak niet de middelen om een eigen aankoopdienst te runnen en hebben de neiging om het niet te ver van huis te gaan zoeken.”

“Ik geloof heel erg in het lokaal internet”, vertelt Van Marcke. “Het is niet omdat je een website hebt dat je wereldwijd bezig bent. Wij proberen vooral lokale klanten en lokale leveranciers met elkaar in contact te brengen. De nabijheid en de talenkennis maken dat het gros van de klanten eerder een leverancier in eigen buurt of land gaan zoeken dan in pakweg Zweden.”

Vandaar dat de verschillende nationale platforms van Bobex van elkaar gescheiden zijn. “Al gebeurt het wel eens dat een Nederlandse klant een aanvraag plaatst op het Belgische platform, maar daar speelt dus ook het taalaspect in mee.”

Bobex heeft zeven nationale platforms, allemaal in Europa, maar wil nu ruimer gaan. “Oost of west, dat is de vraag.” Het westen, dat zijn dan vooral de Verenigde Staten. “De internetpenetratie en het gebruik van internet liggen er heel hoog. Dat is een voordeel.” Een nadeel is dan weer dat er al heel wat gevestigde spelers op de markt zijn.

Het oosten, dat is voornamelijk China. Van Marcke heeft zelf drie jaar in China gewerkt en kent het land dus een beetje. “De mogelijkheden zijn er bijna onbeperkt. Je zou er bovendien als eerste in het segment aan de slag kunnen gaan.” Maar China en het internet, het klikt niet altijd. “Grote spelers zoals ebay en Google zijn er bijna van de markt verdwenen.”

Hoe riskant en moeilijk ook, toch gelooft Van Marcke in China als nieuwe markt voor Bobex. “Je moet echt pragmatisch te werk gaan. Je moet met de juiste mensen samenwerken en je bewust zijn van de cultuurverschillen. Veel geduld opbrengen is ook nodig. En verder: de risico’s spreiden. Dan kan het volgens mij wel degelijk lukken”, aldus een enthousiaste Van Marcke.

Lees het online artikel.

Luister hier naar het interview (VRT radio).